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Placé au rayon « lait » des supermarchés, le lait végétal se revendique comme étant l’alternative no 1 au lait de vache dans de nombreuses recettes. Mais qu’en est-il de leurs qualités nutritives ? Décryptage.

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D’un blanc crémeux très proche de celui du lait, les boissons végétales * sont confectionnées à partir de graines et de fruits oléagineux (amande, noisette, noix de macadamia, graines de soja…), de fruits exotiques (noix de coco), de céréales (avoine, épeautre, riz…) et même de chanvre. Le lait végétal concurrence le marché très fermé de l’industrie laitière et, en France, leur consommation ne cesse de progresser. Des choix motivés par conviction éthique – celle des végans – ou pour des raisons de santé, les cas d’intolérance ou d’allergie au lactose ou à la protéine de lait (la caséine) étant fréquents.


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Le lait végétal, un véritable substitut au lait de vache ?

La consommation du lait a été encou­ragée dans les années 1950. À cette époque, dans le cadre d’une campagne de lutte contre l’alcoolisme, la petite brique fait son entrée dans les écoles publiques et est distribuée aux enfants pendant la récréation. Des années plus tard, bye bye la briquette et place aux fontaines de lait installées en libre-service dans les cantines scolaires, jusqu’au collège. Pourtant, cette « boisson santé », dont on a toujours vanté les qualités nutritionnelles, et notamment sa richesse en calcium, « idéale pour avoir des os solides », est sujette à bien des polémiques.

Selon Rodolphe Verissimo, naturopathe, « seul le lait maternel devrait être recommandé puisqu’il apporte tous les éléments essentiels à la bonne croissance du bébé. Même si le lait de vache participe lui aussi au développement du nourrisson, son terrain naturellement acide est à l’origine d’allergies et d’infections ORL. Chez l’adulte, ce terrain acide a même des conséquences néfastes sur les os. De nombreuses recherches médicales ont d’ailleurs relevé que les pays les plus touchés par les fractures, les polyarthrites et l’ostéo­porose étaient de gros consommateurs de lait… ». Tiens donc !

Le lait végétal peut-il remplacer le lait de vache pour les enfants ?

Si les boissons végétales ne sub­viennent en aucun cas aux besoins des enfants de 0 à 2 ans et ne peuvent remplacer le lait d’origine animale, l’adulte, pour qui « les protéines et le calcium du lait sont difficilement assimilables », explique le naturopathe, appréciera volontiers la teneur en acide gras essentiels insaturés de ces boissons (bénéfiques au système cardio-vasculaire) ainsi que leur absence totale de lactose, le fameux sucre du lait à l’origine de ballonnements et de douleurs abdominales.

Pour Rodolphe Verissimo, « les boissons végétales, riches en nutriments, sont très bien assimilées par notre organisme. On peut donc y aller les yeux fermés ! ». À condition, comme toujours, de bien choisir sa bouteille et de lire avec attention les étiquettes.

* La Cour de justice de l’Union européenne a interdit l’an dernier que l’on utilise la dénomination lait pour toute boisson autre que celles d’origine animale, excepté pour le lait d’amande et le lait de coco.